Если вам понравилась книга, вы можете купить ее электронную версию на litres.ru

Екатерина Азарова

Институт неблагородных девиц. Чаша долга

Огромная благодарность Елене Колзуковой за помощь и поддержку при написании книги

Глава 1

Лорд Варх бесшумно преодолел последние метры коридора и остановился перед неплотно прикрытой массивной деревянной дверью. Сквозь проем было отчетливо видно — его гостья проводит время, жадно изучая очередную книгу. Какой именно фолиант привлек внимание Хелли на этот раз, сказать было сложно, но, судя по тому, что девушка то и дело отвлекалась, делая заметки в тетради, становилось понятно — в ее руки попал редкий экземпляр по геммологии или артефакторике.

Ардан улыбнулся, оставаясь на месте и не желая прерывать «урок». Подруга дочери интересовала его. Лорд в должной мере оценил красоту и ум Хелли еще раньше, в трактире, и признался себе, что она с каждым днем привлекает его все сильнее. Юная, красивая, прекрасно образованная — обязательный набор качеств для любой воспитанницы института. Но конкретно эта обладала магией, понять суть которой стало его навязчивой идеей. Именно поэтому он предоставил в распоряжение Хелли почти всю свою библиотеку, причем вовсе не по просьбе дочери, а следуя собственному желанию, и наблюдал. Наблюдал вот уже который день, с удовольствием ощущая, как внутри просыпается чувство азарта.

Лорд Варх привычно плел паутину интриг, в которой Хелли запутывалась и не замечала этого. Надо было всего лишь проявить заботу, дав девушке желаемое, и окружить вниманием. Предложение же обращаться за любой помощью независимо от времени суток завершило начальный этап. Нет, рыжеволосая вовсе не собиралась доверяться ему безоговорочно, но это пока и не было его целью. Ардан добился того, чего желал — Хелли расслабилась и начала постепенно привыкать к нему. Тот факт, что род Вархов успел собрать обширные коллекции драгоценных камней и артефактов, несомненно, способствовал этому. Ардан улыбнулся. Интересно, понимала ли девушка, что ее специализация в магии одновременно и ее слабое место, которое она даже не пыталась скрывать?

— Лорд Варх?

Стоять истуканом было глупо, тем более в собственном доме, так что Ардан вошел в библиотеку. Как он и думал, Хелли изучала старинный фолиант по артефакторике и, судя по количеству записей, подошла к процессу весьма серьезно.

— Не хотел тебе мешать, — мягко сказал он.

— Что вы! — более порывисто, чем сама того хотела, воскликнула Хелли и продолжила уже более ровно: — Сложно выразить словами, как я… мы, — поправила себя Хелли, — благодарны вам за радушный прием.

Лорд Варх улыбнулся, скрывая истинные мысли. Отношение к подругам дочери у него было различным. Иринэис оставила его совершенно равнодушным, чего нельзя сказать о рыжеволосой красавице, стоявшей сейчас перед ним. Ведьму он действительно принял только по просьбе дочери. Принял, обеспечил всем необходимым и забыл о существовании. А вот для Хелли он находил время, несмотря на плотный график. На прогулки, объяснения по интересующим ее вопросам, такие вот встречи, как сейчас…

— Мне в удовольствие принимать вас у себя, Хелли. Ты нашла интересующие тебя книги? — уточнил он, заметив, как она настороженно взглянула на него.

— У вас потрясающая библиотека…

— Но, — продолжил Ардан, когда она запнулась, — Хелли, ты можешь спрашивать меня обо всем и быть уверенной: наш разговор не выйдет за стены этой комнаты.

— Магия Древних, — тихо призналась девушка.

— Думаю, ты уже поняла, что в этой комнате таких книг нет, раз решила спросить открыто? — прищурился Варх.

Смятение во взгляде и легкий румянец не требовали дополнительных уточнений, а происходящее окончательно прояснилось. Несмотря на то что Марика просила предоставить подругам доступ к императорской библиотеке, Ардан не торопился выполнять просьбу дочери. Хелли не стала напоминать, а просто решила найти нужные книги самостоятельно. Потратила пару дней, но только сейчас решилась сказать об этом. А то обстоятельство, что в процессе поиска она занялась дополнительным образованием, добавляло уважения к ней.

— Марика сказала, что это не является проблемой, — ровно ответила Хелли.

— Моя дочь редко бывает дома, чтобы заявлять такое, — заметил Ардан. — Хелли, я ведь говорил, что ты можешь мне доверять. Надо было сразу сказать, что именно тебе нужно, тогда не потратила бы время зря.

— Здесь их нет? — вырвалось у нее.

— Конечно. Я уверен, Марика должна была сказать, что книги подобной тематики не хранятся в свободном доступе.

— Говорила, — призналась она.

— Решила проверить? Похвально. Но моя дочь не лгала.

В данный момент лгал сам Ардан, но признаваться в этом не собирался. У него действительно была пара книг, но пока он сам не разобрался в том, какие именно заклинания там написаны, раскрывать секрет наличия у него редких гримуаров он не стал даже дочерям.

— Марика написала мне письмо и разрешила доступ.

— Как я сказал, моя дочь редко бывает дома.

— Значит, все напрасно, — потупилась Хелли.

— Я не был бы столь категоричным… — начал Ардан, но замолчал, когда послышался стук в дверь.

— В чем дело? — недовольно уточнил он у пожилого стража, который появился на пороге. Но если Нар, старший одного из патрулей, не стал дожидаться ежедневного доклада и осмелился потревожить своего лорда во время частного разговора, значит, происшествие серьезное.

— Милорд, возникла проблема, — покосившись на девушку, доложил тот.

— Хелли, продолжим наш разговор за обедом, — бескомпромиссно заявил Варх, покидая библиотеку.

— Докладывай, Нар, — резко бросил он, когда они отошли на достаточное расстояние.

— Во время утреннего обхода в овраге нашли труп.

— Кто?

— Фиса, одна из служанок.

— Почему мне об этом докладывают только сейчас? — ледяным голосом поинтересовался Варх. — Днем, едва ли не на глазах у всех, убивают служанку, а я узнаю последним?

— Простите, милорд. Все не так просто. Фису убили три дня назад, маг подтвердил, да и следы разложения говорят об этом.

— Невозможно, — выдохнул Ардан. — Она сегодня подавала завтрак. Перевертыш?

— Мы тоже так решили, поэтому не стали говорить никому о случившемся. Маг наложил временное заклинание забвения на всех стражей патруля и остался с ними, а я сразу направился сюда.

— Все верно, — медленно сказал Варх, размышляя, как лучше поступить. — Где сейчас перевертыш?

— Я распорядился установить наблюдение. Она на кухне.

— Доставь в допросную через полчаса, — усмехнулся лорд. — Хочу задать пару вопросов. Сделать все тихо и аккуратно.

— Да, милорд, — поклонился страж, удаляясь.


Поставив книгу на место, Хелли взглянула на дверь. Библиотека Вархов впечатляла, но все коллекции и ценности, собранные демоном, меркли перед его владельцем. Мощь… Как ни странно, именно это определение, выбранное в тот день, когда она впервые увидела замок, подходило всему, что окружало ее последние дни, а лорд Варх был вершиной этой огромной горы. Неприступной, несокрушимой и незыблемой.

Чувствуя силу и власть, Хелли невольно тянулась к нему, да и доверяла с каждым днем все сильнее. Это пугало, но лорд Варх ничем не показал, что видит в ней кого-то больше чем подругу дочери. Как ни странно, но именно это и раздражало. Все же, несмотря на то что единственной страстью Хелли была артефакторика, она привыкла к неизменному восхищению своей внешностью. Такое отношение постоянно сопровождало каждую из учениц госпожи Дельвейс, и некоторое равнодушие со стороны отца Марики заставляло недоумевать. Но перед Хелли и не стояла цель очаровать его, так что она старательно использовала выпавший шанс и повышала уровень знаний, стараясь не думать о сложившейся ситуации.

Лорд Варх с самого начала был откровенен, не соврал он и в этот раз. В библиотеке нужных сведений она не нашла, хотя перерыла все, до чего могла дотянуться. Конечно, с Иринэис результат был бы быстрее, но ведьма переменилась в последнее время и сторонилась подруги. Находились бы они в институте, Хелли прислушалась бы к ее желанию побыть в одиночестве, но только не в домене Вархов!

Решительно взяв тетрадь с записями, Хелли направилась в комнату, которую отвели Иринэис.

Ведьма привычно сидела у окна и наблюдала за происходящим во дворе. На коленях лежала книга, открытая на той же странице, что и утром, когда девушки виделись в последний раз. Хелли нахмурилась, неодобрительно покачала головой, искренне не понимая, как можно просидеть несколько часов, ничего не делая и уставившись в одну точку.

— Не надоело? — уточнила рыжая, закрывая за собой дверь.

— Стучать разучилась?

— Ир, прекращай, — миролюбиво заметила Хелли. — Хватит играть в молчанку. Если тебя что-то тревожит, просто скажи.

— Лорд Варх занят и ты вспомнила обо мне? — язвительно спросила ведьма.

— Да успокойся ты! — возмутилась Хелли. — Не думаешь же ты, что я буду прыгать вокруг тебя и пытаться выяснить, отчего у тебя который день плохое настроение? Мы подруги, и я уважаю твое желание побыть в одиночестве, но всему наступает предел. Пока мы были в дороге, твою угрюмость можно было объяснить усталостью и нервозностью, но сейчас все иначе. Мы достигли цели, под защитой. Лорд Варх с пониманием отнесся к нашей авантюре и, несмотря на отсутствие Марики, принял нас у себя.