Если вам понравилась книга, вы можете купить ее электронную версию на litres.ru

Екатерина Романова

200 женихов и одна свадьба

Часть 2

Это было первое утро, когда Сэдрик не разбудил меня звонкими воплями. Либо газеты молчали обо мне (что вряд ли), либо писали что-то вопиющее, что ему стыдно читать, либо что-то случилось с тиражом (маловероятно).

Я ставила на гадости.

Такие гадости, что мне и в дурном сне не приснится.

Однако прогадала.

Когда Таисия тщательно уложила мои волосы и затянула мои прелести в пышное платье из темно-сапфировой парчи, я спустилась к завтраку, чтобы узнать:

— Его нет!

Кэролайн всплеснула руками и запоздало пробормотала «доброе утро», хотя очевидно, ничего доброго в нем нет.

— И даже седьмой страницы? — обеспокоенно поинтересовался Самюэль, который обычно не вмешивался в наши разговоры, даже когда они касались очень щепетильных тем.

— О чем вы? — спросила, расстилая на коленях льняную салфетку.

— Весь тираж сегодняшней газеты кто-то выкупил, — Кэролайн налила в мою чашечку душистый кофе и добавила: — Сэд прибегал с утра. Говорит, ему даже одним глазком взглянуть не дали. Упаковали тираж и отослали в графскую резиденцию.

— Вот тебе и свобода слова! Мы с Кристианом расстались, — огорошила всех, подвигая поднос с корреспонденцией. — Наверное, он настолько меня возненавидел, что не хочет даже имени моего рядом со своим лицезреть.

Мысль неприятно кольнула сердце и утвердила меня в решимости уехать.

— Предвосхищая ваши вопросы — мы и не были вместе. И, друзья. Я долго думала, как поступить и приняла решение. Мне нужно уехать.

Кэри медленно опустилась на стул, Самюэль тревожно приблизился и остановился рядом, впервые отказавшись от военной выправки в пользу участливой позы. Он накрыл мою спину ладонью и тепло произнес:

— Леди Ортингтон. Мы приносим извинения за вчерашнее.

Кэролайн кивнула, быстро прожевывая кусок сыра. Она всегда что-нибудь жует, когда волнуется.

Тепло улыбнулась и погладила сухую ладонь Самюэля.

— Это не связано с вами. Я не одобряю вашей самодеятельности, но благодарю за участие. Мне нужна передышка. Нужно освободить мысли и, возможно, присмотреться к другим местам, где я смогу быть собой. Где смогу помогать людям.

— Так вы не собираетесь обратно на Землю? — с надеждой переспросила Кэри.

Неуверенно пожала плечами и отщипнула кусочек круассана. Подруга на автомате взволнованно выхватила его из моей руки и отправила в рот.

— Я точно больше не собираюсь замуж. Двести женихов — более чем достаточно. Если и решу связать с кем-то свою судьбу, что вряд ли, то не ради портала домой. Не хочу убегать. Не хочу врать. Не хочу причинять боль тем, кого люблю. Жизнь одна, Кэри. А я трачу ее на какую-то ерунду. Пожалуйста, прикажи собрать мои вещи. Я выезжаю сегодня в ночь, чтобы поспать в дороге.

Современные кареты для дальних путешествий оборудованы раскладным диваном с мягким и удобным матрасом. Получается почти как в поезде, только вместо стука колес — стук копыт, что куда приятней.

— Куда вы отправитесь? Надолго? Когда вернетесь? Кто…

Я накрыла ладонь Кэри своей и тепло улыбнулась:

— Кофейни останутся на вас — это главное, о чем следует позаботиться. Через неделю прием во дворце и вы должны постараться, чтобы все остались довольны. А насчет моего путешествия — сама пока ничего не знаю. Хочу съездить в Айрон и предложить проект больницы. Говорят, молодой граф не только продолжил политику отца, он мыслит еще прогрессивней. Шансы заняться хирургией открыто — крайне велики.

У меня окончательно забрали круассан. Пришлось довольствоваться чашкой кофе, но и ее не донесла до губ.

Хлебнув крепкий напиток, Кэри сморщилась и опомнилась:

— Простите, я что-то разнервничалась! Говорят, граф Айрон — из древнего рода драконов?

— Вот и выдастся случай это узнать!

Я тоже об этом слышала. Ходят легенды, что прежде Тэйлу населяли Первородные — сыновья Охиса. И были они, ни много, ни мало — драконами. Всамделишными фэнтезийными драконами с огромными крыльями, светящимися глазами, огнем из пасти и зубами размером с меня. У нас, например, есть четыре всадника Апокалипсиса, а на древней Тэйле было четыре посланника Охиса. Но, как и полагается, они не поделили прекрасную деву, пошли друг на друга войной, натворили страшных бед и разрушений, за что прогневали папу и утратили возможность обращаться драконами. Но драконья кровь так и текла в их венах. Поколение за поколением, они передавали силу старшим сыновьям. С тех пор прошло много времени и доподлинно уже никто не скажет, были ли эти драконы — или древние люди просто фантазеры. Но никого, кроме четы Айронов, в связи с драконами не уличали. Если это правда — где-то есть еще три потомка.

— Думаю, вы поступаете мудро, — голос Самюэля вернул меня в реальность. — Прежде чем принимать серьезные решения, необходимо тщательно все взвесить.

— Но в некоторых случаях лучше не затягивать! — многозначительно посмотрела на дворецкого, намекая на незамужнюю Кэролайн. Они так и будут ходить вокруг да около, или уже поженятся, наконец? Я бы с радостью испекла свадебный торт! — И, пожалуйста, пусть кто-нибудь накроет на стол. На троих!

Пока слуги суетились, я изучила почту. Контрагентам разослала уведомления, что теперь дела от моего имени уполномочены вести госпожа Кэролайн Фабри и господин Самюэль Дюпруа, написала письмо своему поверенному в графской канцелярии, к вечеру документы о переводе права собственности будут готовы, подпишу их перед отъездом.

По телу рассыпались мурашки.

Хотелось, чтобы все как в голливудском фильме: Кристиан узнает, что я уезжаю, остановит меня, поцелует и пустят титры…

Вот только не узнает. А, если и узнает, то не остановит и не поцелует. От этого сердце билось часто, но горько. Надежду так сложно вытравить из сознания, воспитанного на фильмах по книгам Джейн Остин!

Письмо от шантажиста с вежливым напоминанием, что у меня мало времени, скормила камину. Туда бы отправила и самого шантажиста, если бы знала, кто он.

Втроем с Кэри и Самюэлем мы обсудили стратегию на ближайшую неделю. На что обратить внимание при подготовке к приему, какие блюда и в какой очередности подать, как сервировать стол, каких поставщиков выбрать и какие цены включить в смету.

— Не обеднеют! — ответила на круглые глаза Кэролайн. Да, немного завысила ценник, но раз уж Кристиан отстегнул крупную сумму сэру Иолу, пусть и здесь не поскупится. Все равно за неделю до приема не станет менять поставщика десертов.

Кстати, насчет бедности! Пока мы занимались делами, принесли сундук сокровищ от сэра Иола. Тяжелый деревянный ящик, щедро сдобренный витиеватыми украшениями из золота и платины, сверкал драгоценными камнями. Его несли трое и то заметно взопрели. И куда теперь девать этот металлолом?

Идея родилась неожиданно. Единственное, что может остановить графа Айрона — отсутствие финансирования. Любой, даже самый привлекательный проект требует денег. А у меня как раз завалялся сундук, в котором хватит драгоценностей, чтобы оснастить больницу современным оборудованием. Современным для Тэйлы, конечно же. А, если Клиф устроит аукцион, то побрякушки леди Ортингтон, неуловимой невесты, как меня повадились называть с легкой подачи местных журналистов, можно продать в четыре раза дороже. Именно об этом я и толковала Клифу, который смотрел на меня как на пятое колесо в телеге.

— Я, кажется, чего-то не понимаю.

— Ты берешь драгоценностями, я знаю! А у меня — целый сундук. Сам сундук, кстати, в подарок.

— Почему тебе самой не устроить аукцион?

Расплавила складки на платье и, не поднимая взгляда, ответила:

— Потому что мне некогда. Я сегодня уезжаю.

— В Айрон?

Все-таки посмотрела на друга.

— Боюсь, у меня нет выхода. Сэр Кристиан едва не раскрыл меня. Я была на тростиночке от костра, поэтому не хочу больше испытывать судьбу. К тому же…

— Ты влюбилась, — с пониманием закончил Клифорд и направился к кофемашине. Ну, как машине? Чтобы все это дело работало — нужно крутить ручку. С бесперебойными источниками питания на Тэйле проблематично.

— С чего ты так решил?

— У вас на лицах все написано. Ночью у меня случился любопытный разговор с графом.

— Надеюсь, ты не пострадал?

На меня бросили веселый взгляд. Ну да, Клиф — три меня в обхвате. К тому же, смышленый парень с кучей талантов. С таким не захочешь портить отношения, даже если сильно нашкодит.

— Я за тебя испугался, но влюбленный мужик женщину не обидит.

— Это ты о чем?

— О то, что уехать в Айрон — отличная идея.

На стол легла чашечка ароматного кофе, приправленного корицей и опушенная белоснежной пеной сладких взбитых сливок. На десерт — загадочная улыбка Клифорда и сияющий взгляд.

— Я буду по этому скучать, — обняла теплую кружку и едва не всхлипнула, любуясь рисунком в форме улыбки.

— Дам тебе кофе-машину с собой.

— Дурак ты, — ответила беззлобно. — Буду скучать по друзьям. По тому, как вы без слов меня понимаете…

На глаза все же набежали слезы. Быстро вытерла их ладонями и сделала глоток. Сладость растеклась по телу, отгоняя грусть.

— Ну, так что? Поможешь? — я кивнула на список необходимого. — Все это нужно сделать вне очереди. Бюджет, сам понимаешь, не ограничен.