Если вам понравилась книга, вы можете купить ее электронную версию на litres.ru

Спустилась я почти через полчаса, пусть подождут. Не спеша вошла в столовую, где уже пахло выпечкой и кофе. Обычно мы размещались с отцом здесь. Большая столовая для торжественных приемов и для праздников.

Мои родственники сидели с кислыми лицами, тогда как дядя Натан попивал кофе и мурлыкал под нос песню. Поймав мой взгляд, он привстал и поклонился:

— Доброе утро, Илана. Вы чудесно выглядите.

— Доброе утро. — Я присела на стул, что торопливо отодвинул один из слуг. — Как спалось?

Нестройный хор голосов заверил, что отлично. С удовлетворением заметила, что белки глаз у дяди красноватые, а «дорогой» кузен то и дело потирает виски. Манипулировать теми, кто страдает похмельем, проще.

Я отхлебнула крепкий и горячий кофе, чувствуя, как он разогревает все внутри.

— Тогда приятного аппетита, дорогие гости, — улыбнулась всем троим.

Завтрак не подавали, пока я не спустилась. Только кофе и легкие закуски. Теперь же слуги сразу выкатили тележку с несколькими блюдами, над которыми клубился пар.

— Надолго задержитесь у нас? — спросила у дядюшки Натана.

Тот с удовольствием включился в игру.

— Увы, но нет. Дела в столице не требуют отлагательств. Я почтил память моего дорогого друга, вижу, что вы в надежных руках, и могу с легким сердцем вернуться в Агрейн. Так что, если не возражаете, после завтрака уеду. Мою лошадь уже седлают.

— Могу одолжить вам экипаж.

— Спасибо, Илана, — рассмеялся лорд Нордвик. — Я — старый воин, привык к седлу. Но старые раны сегодня особенно ноют, так что приму ваше предложение. А что насчет вас, дорогая? Вы будете сами управлять землями отца?

— Я подал документы на опекунство, — ответил дядя Ален вместо меня. — Сами понимаете, здесь нужна твердая мужская рука, а жених Иланы, к сожалению… — тут он взял долгую скорбную паузу.

Я мысленно скрипнула зубами. А сама потупила взгляд и прошептала:

— Дядя, я буду вам очень благодарна.

Да чтоб тебя ледяные великаны во все места отлюбили! Знаю, благородной леди негоже так думать, но оно само.

Во взгляде лорда Нордвика плескалось восхищение. Я вилкой подцепила кусочек яблока из нарезанных фруктов. Надо делать вид, что у меня нет аппетита, притвориться слабой. Тогда их внимание точно притупится.

— Дядя, — обратилась нежным голоском, — вы в лошадях разбираетесь?

— Конечно, дорогая.

— Тогда, может, вы возьмете на себя труд отобрать подходящих жеребцов для нашей конюшни? Понимаете, я в этом не разбираюсь… Тем более раз вы планируете стать моим опекуном, то сможете выбрать лошадок по своему вкусу.

И ресницами хлоп-хлоп. Я не боялась переиграть, так как дядюшка и Дарил меня видели до этого пару раз. И то в детстве. Так что характер мой им неизвестен. К тому же они готовы были увидеть растерянную и убитую горем девушку. Внутри я такой себя и ощущала.

— Ах, дорогая, конечно, без проблем. Подберу самых лучших.

Глаза у дядюшки так и заблестели. Небось уже представлял, как будет рассекать местные просторы на чистокровных рысаках. Пусть покупает. Если… нет, когда все получится, он вылетит отсюда со скоростью ужаленного нарра. И сынок его следом. Я же буду лошадей холить и лелеять. Пусть пока потрудится.

— Мне же надо поехать в одну из деревень, — продолжала я. — Через неделю начинается пора ярмарок. От нас обычно идут возы с шерстью, пряжей, тканями. Там небольшое производство. И мои дорогие девушки хотели, чтобы я одобрила новые узоры. Дарил, кузен, составите мне компанию? Заодно узнаете получше о том, что мы производим.

Кузен тут же выпятил грудь и заявил, что со мной куда угодно. Взгляд его при этом стал масленым. Точно подумал, чем мы займемся в экипаже. Ну уж нет.

— Само собой, — проворковала я, — мне придется взять Адель. Она везде сопровождает меня. Вы же понимаете, правила приличия требуют, хотя я понимаю, что с вами, кузен, я и так в безопасности.

Дарил как-то скосил глаза в сторону.

— Конечно, кузина, можете на меня рассчитывать.

Драный нарр на тебя рассчитывать будет.

— Тогда, кузен, сразу после завтрака предлагаю встретиться во дворе. Я отдам лорду Нордвику коричневый экипаж, а нам велю запрячь зеленый.

Поманила рукой одну из горничных.

— Найла, передайте на кухню, чтобы подготовили корзинку с ленчем на три персоны. Можно положить бутылку легкого белого вина. Да, из свежих запасов. Спасибо.

— Эй, ты, — позвал кузен ленивым тоном, — еще пусть побольше ветчины положат. И побыстрее!

Я молча кивнула Найле и повторила.

— Спасибо, — улыбнулась кузену. — У нас принято обращаться со всеми вежливо.

— Разбаловали вы слуг, — ответил тот. — Мы вон у себя физические наказания ввели. Так приказы с полуслова понимают.

Спокойно, Илана, спокойно. Тебе всего ничего продержаться, а там пробиться на аудиенцию и попросить помощи у императора. Брошусь ему в ноги. Не откажет. Не должен.

Завтрак стал бы пыткой, не будь здесь лорда Нордвика. Пусть мы с ним не могли поговорить как раньше. Но само его присутствие меня успокаивало. Да и родственников держало в узде.

Я заставила себя поесть. Дорога предстоит долгая, вряд ли доведется хорошо перекусить до вечера. Встав из-за стола первой, отчего дядюшку Алена перекосило, махнула рукой:

— Продолжайте. Мне надо подготовиться к отъезду. Женщине на это требуется чуть больше времени.

Лорд Нордвик отсалютовал бокалом. Он прятал усмешку в густых усах.

Я же сбежала к себе в комнату. Адель уже была там.

— Госпожа, я все сделала, — прошептала она возбужденным шепотом. — Сундук спрятан под сиденьем. Простите, госпожа, я проявила вольность и положила в него еще немного готовой еды. И воду. На всякий случай.

— Ты все отлично сделала, — похвалила я. — Все помнишь?

— Да. — Голубые глаза Адель сверкнули. — Простите, но ваши родственники… они гадкие! Младший вчера пытался меня облапать.

Меня передернуло.

— Ничего, Адель, долго они здесь не продержатся. Обещаю!

— Спасибо, — всхлипнула девушка. — Мы же все нашего господина Кэрола любили. Не хватает его. Ой, простите!

— Тише, — прижала я палец к губам. — Потом с тобой поплачем, сейчас надо спасать герцогство от жадных рук.

Переодеваться не стала, просто освежила лицо. К тому времени, как спустилась во двор, там уже стояли два запряженных экипажа. Лорд Нордвик о чем-то негромко переговаривался с кучером. При виде меня улыбнулся и незаметно подмигнул. Вслух же сказал:

— Спасибо вам, милое дитя. Как доберусь до города, отправлю экипаж обратно к вам. Уезжаю со спокойной душой. Смотрю, вы в надежных руках.

Он кивнул в сторону моих родственничков, что как раз появились во дворе.

— Спасибо, лорд Нордвик. — Я присела в легком реверансе. — Хорошего и легкого вам пути!

После чего, как и положено приличной леди, скрылась в экипаже вместе с Адель. Предоставив мужчинам разговаривать и пожимать друг другу руки. Уверена, что дядюшка Натан свои непременно вымоет после такого счастья.

Глава 3

Я специально выбрала отдаленное поселение, чтобы дорога шла через лес. Там и правда находился небольшой заводик. Ткали ткань, красили, вышивали местные узоры. Продавалось хорошо, так как цены мы держали средние и часто устраивали в последние дни ярмарок большие скидки.

Дорога вела сначала через поля, а затем углублялась в лес. Зимой не всегда проедешь. Обычно мы вызывали огненных магов, те расчищали путь — до следующего большого снегопада. Летом попроще, тем более разбойники в наших местах не водятся.

— Почему вы леса не вырубили?

Дарил все выглядывал в окно, когда небо закрыли густые кроны деревьев. Вот уже полчаса, как карета ехала по лесу. Дорога тут кое-где успела зарасти свежей травой. Все же после кончины отца я погрузилась в документы, в которых следовало разобраться как можно быстрее, и в дальние поселения не ездила уже месяц.

— Зачем их вырубать? — удивилась я. — Здесь много животных, птиц. Есть полезные растения, грибы и ягоды. Нет, я не вижу смысла вырубать что-то.

— Можно сделать лесопилку и продавать бревна, — возразил Дарил. — Хороший доход.

Адель забилась в угол экипажа и порой сверлила Дарила злым взглядом.

— Этот доход нанесет ущерб природе. Кузен, моя мать была на четверть дриадой. Какая-то часть крови есть и во мне. Я не могу наносить вред ничему живому.

— Глупости это все, — отмахнулся Дарил. — Ты, кузина, не переживай. Твое дело сейчас скорбеть по отцу да думать, за кого замуж выйти. Мы с отцом приглядим за землями. Опыт хороший.

При этом так посмотрел на меня, что едва не передернуло. Какой он идиот! Нарр набитый! В глубине души я порадовалась, что смогла изобразить дурочку. С умной они вели бы себя по-другому. Хотя… судя по тому, что я успела увидеть и услышать, дядюшка и кузен оказались непроходимыми шовинистами. Для них женщина априори глупое и истеричное создание.

Что ж, мне это только на руку.

Минут через пятнадцать льстивых и масленых взглядов кузена нас вдруг подбросило. Мы с Адель упали друг на друга, Дарил подпрыгнул на подушках так, что ударился головой о потолок. Громкий треск, еще толчок, а затем тишина. И лишь ругательства кучера разбавляли ее.