Если вам понравилась книга, вы можете купить ее электронную версию на litres.ru

Со вздохом отбросив воспоминания, я полезла в экипаж. В его слегка душном полумраке, где пахло пылью и духами, стянула платье, затем нижнюю юбку, оставшись в одном белье.

— Вы, госпожа, худенькая, — прошептала Адель. — Думаю, не будем сильно перетягивать вам грудь. Вот ваш наряд. Позвольте помогу.

С помощью Адель я быстро переоделась в брюки и короткий камзол. Его мне сшили по особому заказу — для тренировок, а заодно для верховой езды. Я не люблю жеманно восседать в юбке на дамском седле. Мне надо чувствовать скорость и азарт. Но и сейчас костюм подошел как нельзя кстати. Из темной материи, без вышивок и украшений, он напоминал скорее мужское одеяние, чем женское. Волосы я спрятала под шляпу с короткими полями, на руки надела перчатки. Руки все равно выдавали, что я девушка.

Адель одергивала камзол, поправляла воротник, прятала выбившиеся прядки волос. Наконец вздохнула и призналась:

— Хорошенький из вас парень, госпожа.

— Плохо, — огорчилась я. — Надо, чтобы незаметный получился.

— Так лицо не спрячешь. Вы же не наш император, тот личину может накладывать.

Я огляделась, но в салоне экипажа ничего подходящего не оказалось. Попробовать изобразить шрам? Но он может приковать еще больше взглядов, чем смазливая внешность.

Полная сомнений, я вылезла наружу, встретилась взглядом с дядюшкой Натаном. Тот от неожиданности уронил сигару.

— Ох ты ж… — он явно проглотил крепкое слово. — Девочка, да ты вылитый парень!

— Хорошенький! — пискнула Адель.

— А неважно, — отмахнулся тот. — Хорошенький, страшненький. Такого особо не отметят. Слуга и слуга. Чуть шляпу пониже натянуть, и проблем не будет.

Я послушно натянула шляпу, а дядюшка Натан тихо рассмеялся.

— Отлично, Илана. Ты, главное, молчи, голосок-то у тебя девичий. А теперь все садимся в экипаж и едем. Через полчаса у нас куплен проход через портал в Агрейн.

Приятный холодок коснулся души. Несмотря на обстоятельства, при которых я попаду в столицу, мне не терпелось опять ее увидеть.

Глава 4

План побега удался полностью. Все прошло гладко, как и было задумано. Кучер кареты, что я выделила для лорда Нордвика, помог пересесть Адель на наемный экипаж. Она в столицу отправится порталом по отдельному билету уже после нас. А любому, кто поинтересуется, не уехал ли лорд Нордвик с нами, будет доложено, что кроме слуги с ним больше никого не было.

Адель тоже не должна вызвать подозрений. В Ализоне несколько дней назад закончилась ярмарка, и многие гости города еще не уехали, она затеряется среди них. К тому же она переоделась, и теперь по описанию одежды ее не опознают.

В столице мы с лордом Нордвиком направились сразу в «Корону», одну из самых дорогих гостиниц для знати. Если нежелание поселиться в своем городском доме я еще смогу объяснить знакомым затеянным там ремонтом или желанием избежать воспоминаний, связанных с отцом, то проживание в третьесортном постоялом дворе нет. Еще поползут слухи, что дела у меня идут из рук вон плохо и я не способна управлять герцогством.

Лорд снял номер на свое имя, предупредив, что приедет его дальняя родственница со служанкой. Он оставляет слугу, то есть меня, чтобы тот все подготовил к визиту и встретил их. На этом мы распрощались. Дядюшка Натан посоветовал пока отдыхать и пообещал через свои связи добиться для меня встречи с императором.

Первым делом я распорядилась принести перекусить, а дождавшись служанку с подносом, едва выпроводила ее. Та была не прочь задержаться и поболтать, чтобы выведать, что же за дама должна приехать.

Оставшись одна, сняла костюм и с наслаждением избавилась от материи, перетянувшей грудь. За изматывающий день я изрядно вспотела, и повязка врезалась в тело, оставив красные следы. Неплохо было бы освежиться.

Апартаменты отвечали самому взыскательному вкусу: спальня, гостиная, комнатушка для прислуги. В номере даже имелась отдельная ванная комната, а не ширма с лоханью, как в обычных постоялых дворах. Нагревающие артефакты работали исправно, из крана текла горячая вода, и я решила набрать себе ванну. Тем более что в корзине на столике рядом с ней стояло много разных склянок с ароматическими маслами и кремами. Дорогие, в этом я разбиралась. Солидные заведения держали марку, и товар им поставляли эльфы из самого Асдора.

Так что несколько часов я посвятила себе любимой. Нежилась в горячей ароматной воде, давая отдых усталому телу, вымыла и просушила волосы. Завернувшись в длинный банный халат, неспешно перекусила. Сегодня можно было спокойно передохнуть. Первая часть плана по моему спасению удалась. Завтра лорд Нордвик сообщит, в каком настроении император и как быстро получится добиться встречи. А я, вернув себе женский облик, навещу свою подругу Луизу и узнаю какие новости при дворе.

Но расслабленное состояние слетело, когда заметила, что за окном начинает смеркаться. А Адель все нет! Тревога заворочалась в груди. Заблудиться она не могла. Я дала ей денег на извозчика и строго наказала не гулять по городу, а сразу же ехать в гостиницу. Украли деньги? Или что-то случилось, или она вообще не перенеслась порталом?! Хуже всего была неизвестность.

Отправить посыльного к лорду Нордвику, чтобы он выяснил? Но это лишь привлечь лишнее внимание. Мы договорились, что он сам со мной свяжется, когда будут известия. Нет, это не выход. Чуть подумав, я решила сама съездить к портальной станции и узнать, не видели ли ее.

Гулять по городу в сумерки в женской одежде и без сопровождения чревато, и пришлось вновь натягивать на себя мужской костюм. Я захватила с собой два кинжала, один повесив на пояс, а второй спрятав в голенище сапога. Волосы закрутила и убрала под шляпу. Кошель не брала, чтобы воришки не срезали, но по карманам разложила мелкие монеты. Поездить по городу хватит, а брать больше — лишь искушать криминальные элементы.

Взглянув на себя в зеркало, я осталась довольна внешним видом. Выгляжу не броско, но одежда добротная. Сойду за того же помощника управляющего или личного слугу какого-нибудь повесы, спешащего с поручением.

Положа руку на сердце, было немного тревожно отправляться в город одной, раньше я всегда ездила со служанками и в личном экипаже с лакеями, но Адель мой человек, и я не могла не попытаться выяснить ее судьбу. Поэтому, отбросив сомнения, решительно вышла из номера, заперла дверь и отправилась на поиски.

На лестнице столкнулись со служанкой.

— Леди, которую вы дожидались, уже прибыла? — с приятной улыбкой спросила она.

— Что-то задерживается. Поеду навстречу.

— В конце улицы можно нанять экипаж. Хозяин не приветствует, когда дежурят рядом с гостиницей. Навоз, неприятный запах у входа, — пояснила она.

— Спасибо! — поблагодарила я.

— К тому же гости волей-неволей прогуливаются мимо лавок. У хозяина их несколько. Отменный товар, у него прямые поставки из Асдора, можно что угодно найти. Предложите леди зайти, она останется довольна.

— Я передам ей.

— Я сегодня ночью дежурю, — игриво произнесла она.

«А мне это зачем знать?!» — не поняла я, но на всякий случай кивнула и поспешила на выход.

Свободный экипаж наняла даже не в конце улицы, а за первым же поворотом и попросила отвезти меня к портальной станции. Откинулась на сиденье, внимательно смотря по сторонам, вдруг Адель навстречу поедет.

На улицах было людно. Отвыкла я от шума столицы после нашей размеренной жизни дома. После гибели жениха держала траур и давно никуда не выезжала. При других обстоятельствах я бы с удовольствием присоединилась к гуляющим, заглянула бы в лавки посмотреть новые товары, посидела на открытой террасе ресторана за чашечкой горячего шоколада, но сейчас было не до того.

Находясь в огромной столице нашей империи, остро ощутила свое одиночество. Я словно песчинка в людском море. Ушли самые близкие мне люди: папа, Роберт, и жизнь больше не будет прежней. На мне теперь огромная ответственность за герцогство, моих людей, ту же Адель. Выяснить, почему она так задержалась, для меня дело чести. Это не просто служанка, а мой человек.

Когда приехали, я бросила несколько монет извозчику и решительно спустилась.

— Накинуть бы, — недовольно покрутил он их в руке.

— Не наглей. Если я нанял тебя в центре города, это не повод драть с меня три шкуры. Расценки я знаю, — огрызнулась я, так как деньги считать умела.

— Таких жадных бабы не любят! — недовольно бросил извозчик мне вслед.

Наша небольшая перепалка привлекла внимание стражников, дежуривших у портальной станции и следящих за порядком. Свои расспросы я решила начать с них.

— Вечер добрый! — подошла к ним. — Скажите, сегодня перебоев в работе портала не было?

— Да вроде нет. А что?

— Оплатил своей знакомой портальный переход, должна уже прибыть, а ее все нет.

— Что парень, сбежала от тебя твоя зазноба?

— Кого побогаче нашла?

— Кто легче расстается с деньгами? — начали подшучивать они.

— Она девушка порядочная. Не такая. Я боюсь, как бы чего не случилось, — возразила я.

— В столице у многих голова идет кругом, — философски заметил один из стражников.