Если вам понравилась книга, вы можете купить ее электронную версию на litres.ru

Наталья Жильцова

Факультет выживших

Пролог

Верховный жрец стоял перед просторным, во всю стену, окном своего кабинета в Башне Почтения и бесцельно скользил взглядом по раскинувшемуся внизу ночному городу. Пустые, как и полагается по закону в это время, тускло освещенные улочки Тиараны его не интересовали. Мыслями жрец был далеко. Даже не в этом мире.

Его крайне взбудоражила срочная новость с Иары о том, что последняя из полусфер Родега Туманного прекратила существование.

Наконец-то.

В отличие от большинства магов, считавших «бесконечное» заклинание туманников чудом, Верховный жрец, как и любой последователь Варданского учения понимал, что «бесконечную» подпитку искаритам обеспечивало Зло из недр Черного озера. А, значит, всю эту тысячу лет оно все еще продолжало жить даже без поддержки прислужников.

И только теперь силы мерзости, похоже, окончательно иссякли.

Так неужели — все? Неужели спустя тысячу лет им наконец можно вздохнуть спокойно?

Верховный жрец в нетерпеливом предвкушении потер руки. Если так, то это вне сомнения исторический момент! Торжество в честь избавления от древнего Зла, которое они устроят, прокатится по всем мирам!

И теперь даже не так страшно, что Грейвы до сих пор не уничтожены. Пусть в их роду была частица крови одного из проклятых Доменов, к счастью, за тысячу лет она себя не проявила.

Конечно, от Грейвов все равно надо избавиться, во избежание. Но уже без особой спешки. И, может быть, теперь начать с мальчишки? До него добраться проще…

Нет.

Верховный жрец поморщился.

Проще-то проще, но отступать от изначального плана все же нельзя. Кантор куда опаснее. Умнее. Расчетливее. После гибели сына он затаится и будет мстить, так что сначала все-таки надо отрубить змее голову. Хотя это ой как непросто.

— Дашшевы Грейвы! — не выдержав, тихо ругнулся Верховный жрец вслух.

Кто бы мог подумать, что именно в них, первейших сподвижниках, уничтожавших тварей, окажется проклятое семя! И ведь они скрывали это ото всех тысячу лет! А открылось все по чистой случайности, когда Айландир Грейв связался с несостоявшейся невестой одного из сыновей клана жизнетворцев и рассказал той о гибели своего старшего брата. Во время скандала с разрывом помолвки глава Домена Жизни лично просматривал воспоминания девушки, касающиеся ее тесного общения с тленником. И, услышав, что Грейвы экспериментировали над модифицированным заклинанием Домена Теней, решил узнать об этом подробнее.

А уже через несколько дней стоял на пороге кабинета Верховного жреца с жуткой новостью: магам-следователям удалось поговорить с полубезумной женой Кантора тленника и узнать, что Грейвы хранят королевские артефакты Обсидиановых тварей. И что в самих Грейвах, возможно, до сих пор течет проклятая кровь.

Да, они были дархатами, но тем не менее…

Домен Жизни и раньше поддерживал тесные связи с Варданцами, а уж после того, как обнаружилось такое, и вовсе стал их союзником. Теперь в уничтожении тленников жизнетворцы оказались заинтересованы еще сильнее.

И пусть после последних событий Дассар явно занервничал, отказаться от сотрудничества он все равно не сможет. Во-первых, цель у них, как ни крути, общая и крайне важная для всего Содружества миров: избавиться от рода Грейв. А во-вторых, его клан слишком увяз в заговоре. Сейчас Дассар смог оправдаться, однако он прекрасно понимал — хоть одно лишнее слово на сторону, и им конец. Последователям Верховного жреца ничего не стоит передать тленникам информацию о том, кто подготовил взрыв шахты Кристаллин.

Нет, Дассар Жизнетворец пойдет до конца и сделает все, что прикажут. К тому же новость об избавлении от древней угрозы с Черного озера его успокоит и воодушевит.

Верховный жрец сухо усмехнулся и, развернувшись на каблуках, отошел от окна. Налил в высокий стакан вина и уселся в глубокое кожаное кресло. Пожалуй, сегодня он даже не станет работать всю ночь. Только разберет неотложные дела, а затем устроит себе хороший отдых.

Взяв принесенную помощником папку, Верховный жрец подписал несколько смет по предстоящим операциям в окраинных мирах. Затем просмотрел сводки последних новостей и вдруг наткнулся на последний отчет по поискам экспедиции, пропавшей на Черном озере.

Короткий обзор заканчивался фразой: «…экспедиция до сих пор не найдена. Принято решение завершить поиски, а членов экспедиции признать погибшими…»

Хм…

Верховный жрец нахмурился.

За новостями о Черном озере Варданцы следили постоянно, и информация о пропаже экспедиции мимо Верховного жреца тоже не прошла. Более того, эта новость, помнится, его всерьез напугала! Ведомый самыми страшными предположениями о том, что Злу вновь начали приносить жертвы, Верховный жрец потребовал немедленно проверить старый алтарь. А успокоился лишь после сообщения, что никаких следов жертвоприношений там не обнаружено.

Однако все члены исследовательской экспедиции, тем не менее, похоже, мертвы.

Так неужели Зло перед собственной гибелью все-таки затянуло их в глубины Черного озера?

Нет, чушь. После такой богатой подпитки оно бы точно в ближайшее время не погибло…

Верховный жрец на миг замер.

«А если Зло и впрямь не погибло? Если искариты кто-то изъял?»

Новое объяснение произошедшему заставило жреца впиться пальцами в подлокотники кресла.

— Не может быть. Просто не может! — пробормотал он. — Грейвы — дархаты. Да и не было у Теней к искаритам доступа. Туманники входили в Домен Стужи. И чтобы кто-то из Лиловых тварей внезапно взял и объявился через тысячу лет?

Поверить в это было сложно.

Примерно так же, как поверить в одновременную случайную смерть целой экспедиции у Черного озера.

Рука Верховного жреца потянулась к настольному кейларду, а спустя мгновение он уже отдавал приказ установить непрерывное наблюдение за развалинами замка Домена Стужи.

Возможно, он перестраховывался, однако жизнь научила прислушиваться к внутреннему чутью. К тому же цена возможной беспечности была бы слишком высока, так что следовало учитывать любые варианты.

Лиловая тварь не сможет обойтись без своих архивов. Если она действительно существует, то обязательно объявится, и Варданцы ее не упустят.

Глава 1

Пепельные горы… признаться, я не придавала этому названию значения, считая, что его дали в честь Домена, который ими владеет. Да и отвратительное самочувствие к лишним размышлениям не располагало. Большую часть полета я вообще находилась в состоянии полусна-полуяви, жалея лишь о том, что мы не использовали магический телепорт. Увы, но, как объяснил лорд Камерано, в моем крайне истощенном состоянии подобных вещей лучше было избегать. Тем более, «все равно спешить некуда, так что отдыхайте, Ева, наслаждайтесь полетом и ни о чем больше не беспокойтесь».

Однако едва горы показались на горизонте, я поняла, что пепельными их назвали не случайно. На фоне рыжей степи возвышались угольно-сизые, словно выгоревшие скалы. Контраст подчеркивали отбрасываемые ими глубокие утренние тени.

А потом я увидела замок.

Он расположился на одной из скалистых вершин, пронзая тонкими изящными шпилями утреннее небо. Причем лишь нижняя часть замка была вытесана в угольном камне. Верхнюю словно создали из пурпурного стекла, искрящегося в лучах восходящего солнца как драгоценный рубин.

Зрелище оказалось настолько удивительным, что даже усталость и сон ненадолго отступили.

— Невероятная красота, — выдохнула я, буквально прилипнув к прозрачной стене диртемы.

— Да, Пепельный замок — гордость наших архитекторов, — довольно подтвердил лорд Камерано.

— Это ведь не камень? Но что тогда?

— Разновидность вулканического стекла, — пояснил он. — Благодаря большому количеству оксида железа, которым изобилуют эти скалы, оно приобрело такой оттенок. Мои предки, разумеется, не могли не использовать столь удивительный дар природы.

Я словно наяву увидела, как сильнейшие маги выплавляют из вулканического стекла эту грозную красоту. Как, вырастая из скалы и являясь ее продолжением, тянутся ввысь гордые башни.

Оторвать взгляд от приближающейся цитадели Пепла было невозможно. С каждой минутой, что диртема подлетала к замку, он казался все более величественным. И грозным. Несмотря на то, что шпили башен при ближайшем рассмотрении не растеряли своего изящества, теперь они излучали почти физически ощутимую мощь защитных заклинаний.

Словно исполняя мою мысленную просьбу, диртема сделала один полный круг вокруг замка, давая возможность полностью рассмотреть грандиозное сооружение, и лишь потом устремилась к одной из башен. Когда мы приблизились, оказалось, что шпиль ее представлял собой ажурный каркас с вытянутыми «лепестками»-проемами. В один из таких «лепестков» наша диртема и залетела, попав в просторный ангар.

— Не парадный вход, зато удобный, — прокомментировал лорд Камерано, когда мы приземлились. — Отсюда до гостевых покоев рукой подать. А для тебя отдых и хороший сон сейчас куда важнее разглядывания местных достопримечательностей. Успеешь еще.

Я благодарно кивнула. Несмотря на то, что увидеть, каков Пепельный замок изнутри, хотелось, спать хотелось больше. Сил даже на ходьбу практически не осталось. Я лишь мельком отметила шикарное убранство и ожидаемо пурпурную гамму величественного зала, куда мы переместились из ангара, под руку с лордом Камерано механически миновала пару галерей и с облегчением переступила порог гостевых апартаментов.