Если вам понравилась книга, вы можете купить ее электронную версию на litres.ru

Ольга Куно

Торнсайдские хроники

Глава 1

Колонка знакомств

Из дома я вышла с твердым намерением изменить Норману с первым встречным. Вот кто первым на пути попадется, с тем в постель и лягу. Или этот мерзавец думает, что ему можно, а мне нельзя? Он, понимаете ли, сообщает мне, что уже целый месяц как любит другую и теперь наконец-то решился к ней от меня уйти. И главное, к кому! К этой безмозглой блондинистой аристократочке с пухлыми губками и томным взглядом. И что мне понравилось больше всего, так это его сакраментальное: «Ты должна меня понять!» Ну да, еще бы мне было непонятно. С ней он будет как сыр в масле кататься. Деньги, слуги, балы, «конечно, дорогой, ни в чем себе не отказывай». Нет, бурные ночи тоже, разумеется, будут, но это уже так, второстепенно.

Ненавижу дворян. Деньги зарабатывать не надо, профессией обзаводиться не надо, крутиться как белка в колесе, чтобы обеспечить себе достойную (а не какую придется) жизнь, не надо. Все приходит само и задаром. А ко всем прочим благам еще и любовники слетаются, как мухи на мед.

Я с силой, до крови прикусила губу. Горько, конечно. Но плакать я точно не собираюсь, не дождется. Первой моей реакцией после того, как прошло первое потрясение, было выставить Нормана за дверь, предварительно отобрав ключ. Судя по его изумлению, такого поворота мой бывший любовник не ожидал. Думал, что жить будет у своей дворяночки, а ключ от моего дома придержит про запас, на всякий случай. Необходимость сжечь мосты определенно выбила его из равновесия. Ничего, перебьется. Я в такие игры не играю.

Вторым побуждением было разделаться с Норманом и его красавицей при помощи ножа, подаренного в свое время одним из поклонников моей профессиональной деятельности. Я даже не поленилась и отыскала холодное оружие среди прочих ненужных подарков вроде тяжеловесного настенного канделябра и симпатичной, но нецелесообразно громоздкой чернильницы. Такие вещи и применения не находят, и выбросить нехорошо — подарок все-таки, и другим передаривать тоже неловко. Еще напутаешь что-нибудь и подаришь тому, кто сам тебе в свое время эту вещицу преподнес. Так вот, отыскала я этот нож. Долго вертела его в руках, пытаясь понять, какая сторона у клинка острая, а какая — тупая. Поняла только после того, как порезалась. В итоге пришла к весьма неутешительному выводу, что кровавая месть — не моя стихия.

А потом меня наконец-то осенило. Вот как я должна ему отомстить! Переспать с первым встречным. Пусть Норман знает, что мне нет до него никакого дела. Что найти ему замену не сложнее, чем щелкнуть пальцами.

Я спустилась с крыльца и двинулась в выбранном наугад направлении. А вот и первый прохожий. Навстречу мне шагал мужчина лет сорока пяти с четко очерченной лысиной и не менее четко проступающим брюшком. И без того маленькие глазки совсем уж терялись на фоне толстых мясистых щек. Рост незнакомца был существенно ниже среднего. Когда в придачу ко всем своим прочим прелестям мужчина громко высморкался в рукав, мое желание переспать с первым встречным резко пошло на убыль.

Но ничего. Любой, кто меня знает, в курсе: я не из тех, кто легко сдается. Поищем другую кандидатуру, что может быть проще?

Второй первый встречный оказался вполне обаятельным на вид мужчиной интеллигентного вида и приятной наружности… Вот только наружность эта появилась на свет лет восемьдесят тому назад. Боюсь, что для моих целей он может малость не подойти. Мой пыл снова был охлажден.

Я в очередной раз окинула улицу хищным взглядом. Ау, первые встречные, ну где же вы? Сидевший возле высокой каменной ограды нищий протянул ко мне руку, сложив ладонь лодочкой. Я отпрянула как ошпаренная. Я, конечно, недолюбливаю аристократов, но это еще не значит, что я морально и физически готова к таким масштабам всеобщего равенства… Оказывается, поиск первого встречного — это весьма сложное и ответственное занятие.

Ну ничего, я все равно не сдамся. Просто я выбрала для реализации своей цели неправильное место. Первого встречного надо выбирать не на улице, а в более достойном месте, к примеру, в трактире. Больше не раздумывая, я направилась в хорошо знакомое заведение с многообещающим названием «Хмельной охотник». Не знаю, чем именно отличился в свое время вышеупомянутый охотник (подозреваю, что не меткостью), но что-то мне подсказывало, что без хмеля в стратегически важном деле измены Норману с первым встречным никак не обойтись.

По пути я все сильнее горбилась под грузом невеселых мыслей. Конечно, я чересчур переборчива, и это неудивительно. Что ни говори, а Норман — красавчик. Светло-русые волосы до плеч, серо-голубые глаза, постоянно меняющие оттенок, обаятельная улыбка. Черты лица настолько правильные, будто, создавая этого мужчину, творец специально с точностью до миллиметра высчитывал пропорции. Хорошая фигура, светлая кожа, длинные пальцы, ну и дальше по списку, лучше мне не увлекаться. И жили мы вместе не пару дней, а полгода. За это время волей-неволей поднимешь планку. Девчонки мне завидовали, кто тайно, а кто и вслух, хотя, скажем прямо, по характеру Норман — далеко не луч света в темном царстве. Вот только зачем в темном царстве луч света, если там предусмотрена теплая постель и бесподобный любовник?

Да, как мужчина он, пожалуй, более красив, чем я как женщина. Нет, я никогда не страдала приступами самоуничижения и теперь не собираюсь, не дождется. Выгляжу я вполне неплохо, и уж точно ничем не хуже, чем эта его смазливая дворяночка. У меня хорошая фигура, рост чуть выше среднего; правда, обладательницей особо пышных форм я не являюсь, но оно мне и не надо. Черты лица тоже достаточно правильные, хоть и не настолько совершенные, как у Нормана. Карие глаза, прямые брови, чуть заостренный подбородок. И вполне красивые, слегка вьющиеся черные волосы, которые, правда, едва доходят до плеч, и то только если специально их распрямить. Раньше волосы были существенно длиннее, но после одного неудачного эксперимента с прической пришлось обрезать покороче. Впрочем, мне так даже нравится: это удобно и придает ощущение легкости, а я терпеть не могу все тяжеловесное. При моей профессии надо быть подвижной, юркой и легкой на подъем.

О, а вот и трактир. Толкнув массивную дубовую дверь, над которой призывно красовалась знакомая вывеска, я спустилась на несколько ступенек и попала в не слишком хорошо освещенный зал для посетителей. Эта часть трактира находилась в полуподвальном помещении: окна выходили на улицу, но были маленькими и располагались под самым потолком. Сейчас, когда наступил вечер, через них в любом случае проникала разве что темнота, так что источником освещения служили свечи в многочисленных канделябрах, а также парочка чадящих факелов, по старинке прикрепленных к стене. Вообще-то в наше время факелами почти нигде, кроме как в старых замках, не пользовались, но в «Хмельном охотнике», похоже, чтили традиции, что лично мне нравилось.

Здесь все было как всегда. Жарко, шумно, весело. Резкий запах жареного мяса с луком, суетливо пляшущие по стенам тени, пение под лютню вперемешку с пьяными выкриками. В общем, хорошо. Оглядев просторную комнату с неровным каменным потолком, уставленную многочисленными столами, как длинными, так и небольшими квадратными, предназначенными для четверых, я увидела, куда идти, и начала пробираться между людьми и скамьями. Приветственно кивнула трактирщику, отсалютовала Дику, молодому наливальщику, смешивавшему напитки на своем обычном рабочем месте за стойкой. Заодно отметила спины двух сидевших за стойкой мужчин, записав их в потенциальные первые встречные. Пока я шла, в моем направлении то справа, то слева вытягивались руки в приветственном жесте и раздавались выкрики в духе:

— Привет, Абигайль! А где Норман?

Я здесь, можно сказать, завсегдатай, так что знаю очень многих. Да и вообще, с учетом моей профессии, у меня знакомых почти полгорода.

— А мне почем знать? — со смешком отвечала я. — В конце-то концов, может симпатичная молодая девушка самостоятельно уйти в загул?

Это заявление встречало вполне одобрительные возгласы. Ну что ж, почва для измены подготовлена самая что ни на есть благодатная. Осталось лишь подобрать кандидатуру. Жаль, конечно, что самого Нормана здесь нет — еще бы, станет его нынешняя зазноба расхаживать по подобным местам! Ну да ничего, мир не без добрых людей, ему все передадут в подробностях. Я машинально подняла взгляд на лестницу, уходившую вверх, к сдававшимся в трактире комнатам. Начало сегодняшней ночи я твердо намеревалась провести в одной из них.

Добравшись наконец до нужного столика, я плюхнулась на сиденье между своими подругами, Рози и Тесс.

— Абигайль! Не ожидала тебя здесь сегодня увидеть! — обрадовалась Тесс, симпатичная субтильная девушка с игриво блестящими глазами и вздернутым носиком. — У тебя же были на вечер другие планы?

— Пришлось их немного подкорректировать, — уклончиво ответила я, не торопясь вдаваться в подробности. Все равно придется, но не так же сразу, вместо «здравствуйте».

— Вот и хорошо! А где Норман?

Заданный Рози вопрос прозвучал на редкость неоригинально.

— А где ваши мужья? — перевела стрелки я.

Или они тоже пришли сюда в одиночку, чтобы поохотиться на мужчин? Только этого не хватало! Зачем мне конкуренция? Впрочем, такая идея была попросту смешной: Тесс точно не стала бы искать приключений на стороне, а Рози — тем более.

— Да вон они, вместе с Рупертом по случаю его дня рождения выпивают.

Тесс для порядка поморщилась, указывая на длинный стол, за которым расположилась особо шумная компания, состоявшая в основном из мужчин.

— А вы, значит, с ними выпивать не пожелали, — усмехнулась я.

— Ну, Рози вообще нельзя, а мне мой пунш и сюда принесут, — пожала плечами Тесс. — А слушать мужскую болтовню — это увольте. Кто лучше на мечах дерется, какая порода лошадей самая быстрая, какой эль самый забористый. — Она презрительно скривилась, но умудрилась при этом бросить на своего мужа вполне влюбленный взгляд.

— А женские разговоры что, лучше? — заступилась за мужской пол Рози. — Тряпки, лавки да стряпня.

— Мы что, часто разговариваем на подобные темы? — фыркнула Тесс.

— Мы — нет, нечасто, — согласилась Рози. — Потому что у нас есть Аби, которая просвещает нас по самым разным вопросам.

— Не путай причину и следствие, — отозвалась я. — Не думаю, что я могла бы дружить с девушками, интересы которых ограничиваются шмотками. Ты-то как себя чувствуешь?

— Уже лучше, — кивнула Рози.

— У тебя ведь четвертый месяц уже?

— Ага.

Подруга снова кивнула и приложила ладонь к животу. На мой взгляд, пока ничего не было заметно, хотя тут, конечно, играло определенную роль свободное платье.

— Чувствую я себя хорошо, — продолжила Рози, задумчиво ковыряя вилкой в салате, — но все время задаюсь одним вопросом: почему люди не похожи на птиц?

— В смысле — не умеют летать? — уточнила я.

— В смысле — не откладывают яйца, — возразила она.

Мы с Тесс рассмеялись.

— Абигайль, так где все-таки Норман? — спросила Тесс. — Ты так и не сказала. Вы что, поссорились?

— Угу, некоторым образом, — рассеянно кивнула я, ища глазами трактирщика или его дочку, чтобы сделать заказ. Без выпивки сегодня точно не обойтись, и начать процесс хотелось как можно скорее. — Мы разошлись. Ну, или если совсем уж откровенно, он от меня ушел.

— Не может быть! — всплеснула руками Рози. — Почему?

— Не почему, а к кому? — поправила ее Тесс.

Я невесело усмехнулась. В отношениях между мужчинами и женщинами Тереза понимала куда больше нашей общей подруги. Сказывался более богатый опыт, а может быть, и просто природная наблюдательность.

— Угадала, — кивнула я. — К Агнессе ван Солк, помнишь такую?

— Что, к этой белобрысой… виолончели? — изумилась Тесс. Ее слова сопровождались жестами, призванными изобразить соответствующие округлости.

— Как он мог в нее влюбиться, после тебя-то? — возмутилась Рози.

— Ага, влюбиться, как же! — снова проявила проницательность Тесс. — К блондиночке прилагается несколько домов, штат слуг, куча золота и немного бриллиантов, так, по мелочи. До любви ли Норману при таком-то раскладе?

— Он вернется, — уверенно сказала Рози. — Поймет, какую ошибку совершил, и вернется.

— Вернуться он, конечно, вполне может, — снова внесла поправку Тесс. — Но вовсе не потому, что что-то там поймет. Просто в один прекрасный момент блондиночка с ним наиграется и выгонит. И тогда ему снова понадобится надежный тыл. И ты, — она ткнула меня указательным пальцем в грудь, — будешь полной дурой, если пустишь его назад.

— Не решай за нее, — возмутилась Рози. — Аби сама разберется, пускать его или нет.

— Конечно, она сама разберется, — не стала спорить Тесс. — Но если пустит, то будет дурой. Одно другому не мешает. Сколько он у тебя крови выпил! — снова обернулась она ко мне. — Не говоря уже о деньгах!

— Он деньги не пил, — отозвалась я.

— Зато тратил. — Тесс не настроена была шутить. Я тоже, но идея говорить серьезно нравилась мне еще меньше. — Он же вообще не работал, был полностью на твоем содержании!

— Не полностью, — поморщилась я. — Ты говоришь об этом так, что картина получается совсем уж неприличной. Можно подумать, я держала у себя жиголо.

— Ну, жиголо — не знаю, а альфонса так точно.

— Это одно и то же. И ничего подобного. Когда мы начали встречаться, он работал. Потом его уволили, такое может случиться с каждым. Он и сейчас, между прочим, работает… иногда. По чуть-чуть.

Я замолчала и отвела взгляд в сторону. Как бы я ни старалась защитить Нормана, а может быть, и саму себя, но с фактами не поспоришь. Последнюю пару месяцев он действительно жил исключительно на мои деньги, а работу особо и не искал… Не так чтобы меня это совсем уж не тревожило, но я была настолько поглощена своей собственной профессиональной деятельностью, что имела прекрасную возможность отложить неприятные размышления в долгий ящик.

— С каждым может случиться, говоришь? — фыркнула Тесс. — Допустим. Но его уволили, а тебя почему-то нет.

— Ну ты сравнила, — отмахнулась я. — Кто же меня уволит? Меня, знаешь ли, заменить совсем непросто.

Настроение хоть немного, а улучшилось: своими профессиональными достижениями я гордилась. Хоть мы с моим начальником и ругались порой, как кошка с собакой, но он отлично знал, что я — одна из лучших в своем деле, и искренне ценил мою работу.

— Вот видишь: тебя заменить нельзя, а Нормана можно, — подытожила Тесс. — Так что пора бы и тебе подумать о том, на кого его заменить.

— Вот! Умница! — похвалила я. — Как раз об этом я и хотела с вами поговорить.

И я изложила подругам свой план страшной мести, заодно вкратце пересказав, почему мне не удалось приступить к его исполнению до сих пор. Когда я закончила, Рози задумчиво барабанила пальцами по столу, а Тесс оценивающе смотрела на меня, прикусив губу.

— Только не надо меня отговаривать, — поспешила добавить я. — Это взвешенное решение, оно уже принято и обжалованию не подлежит. Лучше помогите мне подобрать кандидатуру на роль первого встречного.

— Отговаривать не будем, — пожевав губами, констатировала Тесс. — Во всяком случае, я не буду. Раз решила, значит, так и делай. Думаю, тебе не понравится, но такой опыт тоже по-своему полезен.

— Тогда давайте хоть кого-нибудь поприличнее подберем, — подключилась к авантюре Рози.

— Вот-вот! — воодушевилась я. К поиску первого встречного теперь хотелось подойти поосновательнее. — Вы ведь здесь уже давно сидите? Можете кого-нибудь порекомендовать?

— Так… — Тесс с деловым видом потерла руки. — Женатые тебя, как я понимаю, не интересуют?

— Конечно нет! — воскликнула за меня Рози. — Зачем ей женатый первый встречный? Это же совершенно бесперспективно!

— Рози, мы здесь не за перспективами, — напомнила я. — Мне только кого-нибудь найти, быстренько изменить Норману, а потом домой — и баиньки. Мне завтра на работу рано вставать!

— Даже и не думай возвращаться домой. Здесь останешься, — отрезала Тесс. — Иначе какой во всем этом смысл? Норман должен узнать, что ты провела с другим мужчиной ночь.

— Что, обязательно всю ночь? — расстроилась я.

— Конечно.

Тон у Терезы был не терпящий возражений.

— Ну ладно. — Я обреченно вздохнула. — Но в любом случае женатого не надо. Зачем мне потом проблемы? Мне надо так, чтобы провели время, разбежались и забыли.

— А вот этого не хочешь? — поинтересовалась Рози, указывая на одного из тех двоих, что по-прежнему сидели возле стойки.

Сейчас кандидат вполоборота повернулся к залу, поэтому я могла рассмотреть его получше. Молодой мужчина лет эдак двадцати пяти производил впечатление человека, упорно и бескомпромиссно двигающегося к достижению своей цели. Цель его заключалась в том, чтобы напиться. Я изумленно уставилась на Рози. Вот уж не ожидала от подруги, что она попытается подложить мне такую свинью! Кстати сказать, подложить не только в переносном смысле, но и в прямом тоже…

— Что, вот этого аристократика?! — возмутилась я. — Вот это высокомерное ничтожество, которое думает, что сделало всем нам одолжение, посетив сие жалкое заведение? С таким кислым лицом, будто он только что слопал целую бочку клюквы?

— Да какая разница, аристократ он или нет? — поморщилась Тесс. — Оставь на время свои предубеждения. В нашем деле дворянин — это как раз очень даже неплохо. Очень даже кстати. Пусть Норман знает, что не только он может найти себе аристократку; тебе стоит только свистнуть — они тоже как мухи на мед слетятся.

— Я не хочу, чтобы как мухи на мед! — возмутилась я. — Я вообще не хочу с ними связываться.

— А насчет кислой физиономии могу тебя успокоить, — продолжала гнуть свою линию Тесс. — Он только что разругался с девушкой. Ты поздно пришла, а мы с Рози эту картину наблюдали. Вроде бы она ему с кем-то изменила, а он как-то об этом проведал или просто что-то такое почувствовал, увидев, как она общается с тем мужиком. Ну и, в общем, здесь была сцена, короткая, но весьма запоминающаяся.

— И что мне теперь, соболезнования ему выразить, что ли? — фыркнула я.

Ох уж эти аристократы, мне бы их проблемы! Ах да, о чем это я…

Тесс с Рози красноречиво переглянулись.

— Послушай, меня начинает пугать стремительное понижение уровня твоего интеллекта, — заметила Тесс. — У него те же цели, что и у тебя! Вы с ним сейчас товарищи по несчастью. Наверняка он тоже не упустит возможности отомстить своей девице. По горячим следам, так сказать. Поэтому давай настройся и иди бери быка за рога!

Я помотала головой.

— Не хочу. Давайте кого-нибудь другого, без рогов, попроще и лучше светловолосого.

— Любовь к блондинам тебя погубит, — вздохнула Тесс.

— Кто бы говорил! — возмутилась Рози. — У тебя самой муж блондин!

— Кевин — исключение. Ну хорошо, если аристократ-брюнет тебе не подойдет, как насчет Жоржа Рейги?

— Это кто такой, с чем его едят? — осведомилась я.

— Да вон, за тем столом, по левую руку от Руперта, видишь? — указала Тесс.

— Хм… Ну да, блондин. Но только какие-то у него глазки маленькие, нос крючковатый, и вообще не первый сорт, — привередливо скривилась я.

— Хорошо, а может быть, Джереми? Ты же его встречала, верно?